¿En qué se relacionan el cáncer, un Nobel y los anticuerpos monoclonales?

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Anticuerpos monoclonales. Varias veces he escuchado este nombre, pero nunca me ocupé de averiguar qué son. En 1984 el Premio Nobel en medicina fue otorgado a tres personas por sus trabajos acerca del sistema inmune y el descubrimiento del principio para la producción de anticuerpos monoclonales. Pero… ¿Qué son los anticuerpos monoclonales?

Para empezar, veamos qué son los anticuerpos: también llamados inmunoglobulinas, son un tipo especial de proteínas que se encuentran por todo el cuerpo cuya función es la identificación y neutralización de cuerpos extraños en nuestro organismo. Estos cuerpos extraños pueden ser, por ejemplo, bacterias y virus. Entonces, si los anticuerpos se encargan de neutralizar bacterias, virus y otros patógenos (agentes que causan o producen enfermedad) significa que son un arma de defensa para nuestro organismo y pertenecen a nuestro sistema inmunitario, que nos ayuda a prevenir y combatir enfermedades.

César Milstein ganó un Premio Nóbel por su investigación sobre los anticuerpos monoclonales
César Milstein ganó un Premio Nóbel por su investigación sobre los anticuerpos monoclonales
El sistema inmune es un sistema muy complejo y asombroso

Cuando una bacteria o virus entra en nuestro cuerpo, nuestro sistema inmune lo detecta, identifica y activa un montón de células que se encargan de neutralizarlo (contrarrestar su acción). Unas de estas células son las células B, encargadas, entre otras cosas, de producir los anticuerpos. En algunos casos, los mismos anticuerpos son los que destruyen al invasor, y en otros casos, se unen a ellos y facilitan el trabajo de otras células que los destruyen. Si esto no resulta asombroso, algunas de las células funcionan como “memoria”, recordando las interacciones que ha tenido el sistema inmune con agentes externos.

Nuevos tratamientos contra el cáncer

Ahora bien, en nuestro cuerpo hay muchos, muchísimos anticuerpos distintos. Algunos reconocen un solo tipo de agente extraño mientras que otros pueden reconocer a muchos. El trabajo de estos tres señores fue la apertura de las puertas para la producción de anticuerpos monoclonales, que son anticuerpos producidos por células inmunes idénticas, clones de una sola célula. Lo que quiere decir esto, es que encontraron la forma de producir anticuerpos específicos para un solo tipo de patógeno dando lugar a, por ejemplo, nuevas formas de diagnóstico (reconociendo agentes extraños o algún suceso o molécula que se produce solo en la enfermedad) y nuevos tratamientos contra enfermedades incluido el cáncer (atacando células que reconocen específicamente, por ejemplo). Ya existen varios anticuerpos monoclonales aprobados para el tratamiento de ciertos tipos de cáncer.

Y algo mas: Uno de estos tres tipos nació el 8 de octubre hace 90 años en Bahía Blanca. Estudió en la UBA donde se graduó de Licenciado en Ciencias Químicas y luego obtuvo un doctorado en la misma universidad y un segundo doctorado en Cambridge.  Se llamaba César Milstein y fue el último argentino en ganar un premio Nobel.

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Revista OZ

Gonzalo Parraud es colaborador de Revista OZ, próximo a recibirse de Lic. en Ciencias Químicas (UBA).

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